Culture : Quelle est l’histoire du Père Noël ?

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Médiathèques de Strasbourg – notre réponse du 24/11/2020. (Actualisée le 25/12/2020)

Figure du Père Noël tenant un long papier, certainement la liste de cadeaux des enfants
Jo-B de Pixabay, Père Noël



À chaque période hivernale, la figure du « Père Noël » ne manque pas d’intriguer petits et grands.
Quelle est la date de naissance du Père Noël ?
Pourquoi est-il habillé de rouge ?
Plus largement, quelle est l’histoire de cette figure paternelle qui traverse les siècles ?

Petite histoire du Père Noël

Naissance d’un personnage

L’histoire du Père Noël débute au IIIème siècle dans la ville de Myre, actuellement en Turquie. Nicolas de Myre, un évêque, protecteur des enfants et des plus démunis, distribue ses richesses jusqu’à sa mort le 6 décembre 343. Il devient alors Saint Nicolas.
Celui-ci a une longue barbe blanche et un costume rouge. Il récompense les enfants sages en leur offrant des cadeaux. 
La véritable histoire du Père Noël par Aurélie Pasquier, site de France Bleu, le 24/12/2018.
Extrait :
« Avant de devenir symbole d’achats et de cadeaux, le père Noël était un personnage religieux. Son histoire commence au IVe siècle, dans la ville de Myre, en Turquie actuelle. Nicolas, évêque, y est le protecteur des plus démunis et des plus jeunes. Il leur distribue ses richesses, jusqu’à sa mort le 6 décembre 343. Nicolas de Myre devient alors Saint Nicolas, protecteur des enfants. Il a déjà une longue barbe blanche et un costume d’évêque… rouge. En Europe de l’Est et du Nord, au Moyen-Âge, on célèbre désormais la fête de Saint Nicolas tous les 6 décembre. Il récompense notamment les enfants sages en leur offrant des cadeaux, le père Fouettard lui punit ceux qui font des bêtises. »


Ses évolutions : de Santa Claus au Père Noël tel qu’on le connaît

La figure de Saint Nicolas

Ce serait les hollandais qui ont importé le Saint-Nicolas aux États-Unis, transformant le nom de « Sinterklaas » en « Santa-Claus » au début du XVIIème siècle
D’où vient le Père Noël ? par Donald Walther, le Monde, le 20/12/2018.

Un long article du National Geographic lui est consacré :
De Saint Nicholas au Père Noël : les origines surprenantes de Kris Kringle par Brian Handwerk, site du National Geographic, le 25/12/2018.


Une figure pas encore définitivement fixée

Cependant, la figure du Père Noël va rester encore en gestation pendant longtemps, évoluant progressivement.

Clément Clarke Moore, un pasteur et poète américain, écrit en 1822 un poème « La nuit avant Noël ». Il y décrit un lutin, Saint-Nicolas, se déplaçant dans le ciel grâce à un traîneau tiré par des rennes, et distribuant des cadeaux aux enfants au moment de Noël. Cet homme est considéré par certains comme le « père » du Père Noël.
A la rencontre du Père Noël
Irène Omélianenko, émission Sur les docks 14-15, disponible en podcast sur le site de France Culture, 24/12/2014.


Puis en 1860 c’est Thomas Nast un caricaturiste d’un célèbre magazine, Harper’s Illustrated Weekly, qui le dessine sous la forme d’un personnage rebondi, vêtu de rouge et de blanc fabriquant ses jouets dans le Grand Nord. On s’approche de sa figure actuelle.
D’où vient le Père Noël ? par Capucine Moulas, site de la chaîne LCI, le 24/12/2016.


Le personnage actuel

De Saint-Nicolas à Santa Claus : la riche histoire du Père Noël par Chloé Woitier, Le Figaro, 23/12/2013.
Extrait : « Notre Père Noël actuel prend forme en 1931, quand la marque de soda Coca-Cola cherche un moyen de vendre ses boissons en hiver. Elle charge l’illustrateur Haddon Sundblom de trouver une mascotte.
Ce dernier s’oriente vers Santa-Claus, et s’inspire de précédentes représentations parues dans la presse du début du siècle, et montrant un vieil homme habillé en rouge et en blanc. Les couleurs de Coca-Cola ! Haddon Sundblom accentue dans sa publicité la jovialité et la bonhommie du vieil homme : le Père-Noël moderne est né, et son image s’impose dans tous les Etats-Unis.
En Europe, c’est une autre histoire. La tradition de la Saint-Nicolas est toujours très vivace dans les pays de tradition germanique et dans l’est de la France, tandis que «Un conte de Noël» de Charles Dickens, paru en 1843 au Royaume-Uni, met l’accent sur l’esprit de générosité personnelle et de rédemption durant cette période. Il faudra attendre la fin de la Seconde guerre mondiale pour que le Père Noël débarque brusquement dans les foyers européens. Notre pays succombe rapidement à l’aura de ce personnage ».


La couleur « rouge » du Père Noël

En Europe, la couleur rouge du Père Noël n’est pas encore officielle au XIXe siècle. Plusieurs illustrateurs anglo-saxons utilisent différentes couleurs pour le dessiner. On le représente aussi bien en bleu, en vert, en gris ou en violet.
Par exemple à cette époque en Angleterre, il porte une longue capuche verte et symbolise l’arrivée du printemps.
C’est au fur et à mesure des années que les représentations du Père Noël vont se mêler à celles du Saint Nicolas américain toujours illustré en costume rouge et blanc.
Pourquoi le Père Noël est-il habillé en rouge ? par Bénédicte Lutaud, Ça m’intéresse, le 24/12/2019.
Extrait :
« La rumeur veut que ce soit une célèbre marque de Soda qui ait donné cette couleur au Père Noël. C’est faux ! Le rouge a été l’un des attributs de ce livreur de cadeaux bien avant que Coca-Cola l’utilise pour sa campagne publicitaire…»


À ré-écouter :

Le Père Noël a-t-il été créé par Coca-Cola ?, émission Les idées claires sur France Culture, le 24/12/2019.
Entretien de Yann Lagarde avec Nadine Cretin, historienne des fête et des traditions.
Extrait :
« Coca-Cola n’a pas inventé le Père Noël mais il a fixé dans l’imaginaire le personnage. C’est-à-dire avec la couleur rouge du vêtement, sa grande barbe et une taille normale. Le Père Noël lui-même tire ses traits d’un personnage beaucoup plus récent qui est issu de Saint-Nicolas et qui date de 1822, aux États-Unis. »


Pour en savoir plus…

Petit Papa Noël, quand tu descendras du ciel… (épisode 1)
Extrait :
« À l’approche des fêtes, Gallica vous emmène sur les traces du Père Noël dans la littérature et la presse pour la jeunesse. Découvrons d’abord la longue histoire des cadeaux offerts aux enfants à l’occasion des fêtes de fin d’année. »


Eurêkoi – Médiathèques de Strasbourg


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