Histoire : Quels documents pour étudier l’Islam d’un point de vue historique ?

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Votre question : Je suis à la recherche d’un livre qui retrace la période avant la révélation (comment vivaient les Arabes avant l’islam) jusqu’à la période contemporaine.
Pourriez-vous me conseiller?

Bibliothèque de l’Institut du monde arabe –
Notre réponse du 04/09/2021.

Vue de la grande mosquée de Kairouan en Tunisie, édifiée au septième siècle. Elle est la plus ancienne mosquée de l'occident musulman.
Vue de la Grande Mosquée de Kairouan © Marek Szarejkocc BY SA 2.0

L’Islam, comme toute religion, est bien sûr étudié dans une perspective théologique, mais il peut également l’être d’un point de vue historique.
Or, quelles ressources trouver pour en savoir plus sur cette histoire, depuis la période précédant la Révélation jusqu’à la l’époque contemporaine ?



Références sur  l’Arabie avant l’avènement de l’islam 

Nous vous recommandons l’ouvrage de l’historienne Jacqueline Chabbi Le seigneur des tribus : L’islam de Mahomet (CNRS éditions, 2020) qui aborde la période préislamique et le contexte anthropologique, religieux, historique et social qui a permis l’émergence d’une nouvelle religion monothéiste.


A lire

« L’Arabie avant l’Islam » par Maxime Rodinson, dans l’ « Encyclopédie de la Pléiade », Histoire universelle, t. 2, sous la dir. de René Grousset et Emile G. Léonard, Gallimard, 1957, p. 3-36.

Christian Robin, « L’Arabie préislamique », dans Le Coran des Historiens, t. 1, Etudes sur le contexte et la genèse du texte coranique / sous la direction de Mohammad Ali Amir-Moezzi, Guillaume Dye, Editions du Cerf, 2019, p.74 et suiv.
Résumé de l’ouvrage (4ème de couverture) : « Première mondiale, ce monument savant et accessible, qui réunit trente spécialistes internationaux, offre, en trois mille pages, une synthèse complète et critique des travaux passés et des recherches présentes sur les origines du Coran, sa formation et son apparition, sa composition et sa canonisation : vingt études exhaustives sur le contexte introduisent ici à l’analyse circonstanciée du texte, les éléments archéologiques et épigraphiques, les environnements géographiques et linguistiques, les faits ethnologiques et politiques, les parallèles religieux éclairant, verset après verset, en un commentaire total les cent quatorze sourates du livre fondateur de l’islam. »

Cités, royaumes et empires de l’Arabie avant l’Islam, par Christian Robin, Revue des mondes musulmans et de la Méditerranée,1991, 61, p. 45-54. Disponible sur la plateforme académique en libre accès Persée.
Cet article fait partie du numéro thématique 61 consacré à L’arabie antique de Karib’îl à Mahomet – Nouvelles données sur l’histoire des Arabes grâce aux inscriptions. Ce numéro s’intéresse également aux Arabes en Arabie du Nord et au Proche-Orient avant l’Hégire, aux Cités, royaumes et emprires de l’Arabie avant l’Islam ou encore des écritures de l’Arabie avant l’Islam…

A voir et à écouter


Le christianisme ancien en Arabie : nouvelle données, une conférence de Françoise Briquel-Chatonnet, aux rendez-vous de l’histoire du monde arabe, 2015. Disponible sur la chaîne YouTube de l’IMA.
Présentation : « La découverte par l’archéologie de plusieurs églises dans la région du Golfe Arabo-persique et plus récemment de nombreux documents épigraphiques dans le sud et le centre de l’Arabie, nous éclairent sur le christianisme en Arabie dans l’antiquité, et complètent les sources écrites, en particulier syriaques, dont disposent les historiens. »

Dieux et déesses de l’Arabie heureuse : émission Le Salon noir de Vincent Charpentier sur France Culture, épisode du 02/04/2016 avec Christian Julien Robin, membre de l’Institut, directeur de recherche au CNRS.
Présentation : « Le premier millénaire de notre ère…
Au cœur de l’Arabie, s’est opéré un bouleversement politique et religieux d’une ampleur inégalée dans l’ancien monde : l’avènement de l’islam, qui constitue à lui seul un changement d’époque, une borne chronologique. Sur les rochers du désert de Najran (Arabie Saoudite) images et textes gravés racontent l’étonnante histoire de cette Arabie. L’émergence d’un monothéisme au profit des anciens dieux et déesses des cités ou tribus, la lutte entre Judaïsme et Christianisme. Le Coran pourrait-il relater ces événements ? »


Histoire générale de l’Islam

Pour une synthèse rapide, par un spécialiste faisant autorité

Histoire des Arabes de Dominique Sourdel, Presses universitaires de France, 10e éd., coll. Que sais-je ? n°1627, 2018.
 A consulter pour une vision historique d’ensemble, dense et concis, avec un chapitre 1 consacré aux « Arabes avant l’Islam ».
Présentation (4ème de couverture) : « Quelle est l’histoire des Arabes depuis le Ier millénaire (avant l’Islam), en passant par la constitution d’un empire et jusqu’à la renaissance du monde arabe aux XIXe et XXe siècles ? En dépit des apparences, il n’est rien de plus malaisé à écrire que l’histoire des Arabes, dans la mesure où ce dernier terme, aujourd’hui d’usage courant pour désigner un vaste ensemble de populations arabophones, a recouvert dans le passé une réalité difficile à cerner. Ainsi, on ne peut le réserver aux seuls habitants de l’Arabie qui y vivaient avant l’apparition de l’Islam, car une appellation aussi limitative ne permettrait de rendre compte que très partiellement de l’évolution à partir de laquelle naquit l’usage actuel, qui insiste sur les liens culturels et linguistiques unissant la Libye et le Maghreb aux pays du Proche-Orient arabe. »


Aperçus d’ensemble, plus complets

Histoire des peuples arabes , d’Albert Hourani (trad. de l’anglais par Paul Chemla), Seuil, 1993.
Présentation (4ème de couverture) : « Voici une histoire des pays où la langue principale est l’arabe et la religion majoritaire l’islam. Cette histoire commence au VIIe siècle, quand la nouvelle foi musulmane franchit les limites de la péninsule Arabique en portant la langue arabe partout où la conduit son expansion. Cette histoire se poursuit jusqu’à nos jours, et Albert Hourani montre comment le devenir historique des Arabes a été lié à certains des faits majeurs de l’histoire universelle : la création d’un empire islamique et d’une culture arabo-musulmane aux formes originales d’expression intellectuelle et artistique ; l’ascension, puis la lente désintégration de l’Empire ottoman ; l’expansion de la puissance économique et politique de l’Europe au XIXe siècle ; l’émergence du nationalisme et des États-nations ; la mutation de la culture arabe sous l’effet d’influences nouvelles ; la réaffirmation enfin de l’identité islamique dans la toute dernière période. »

L’Islam et sa civilisation, de André Miquel (avec la collab. de Henry Laurens), Armand Colin, coll. Destins du monde, 2003.
Présentation éditeur : « Ouvrage désormais classique, L’Islam et sa civilisation offre une lecture passionnante d’un espace, d’une culture et d’une histoire immenses.
André Miquel se propose de saisir cette histoire globalement, et l’Islam comme un ensemble : un ensemble qui n’est finalement réductible à aucune de ses nations, à aucune de ses époques, mais un ensemble engagé à son tour dans un grand mouvement, celui du monde où il s’inscrit.
Des origines jusqu’à nos jours, c’est ce monde qui est ici dépeint, dans toute sa diversité et toute sa complexité. Cette nouvelle édition, à laquelle a collaboré Henry Laurens, en restitue brillamment l’esprit et les caractéristiques à travers une étude précise des faits historiques, des courants culturels et religieux, des paysages géographiques et des structures matérielles de l’Islam. »

L’Islam : des origines au début de l’Empire ottoman de Claude Cahen, éd. Pluriel, 2011.
Présentation éditeur : « Présentation de l’histoire de l’Islam, des origines au XIVe siècle, à travers ses conquêtes, d’une partie de l’Empire byzantin, de l’Espagne, de l’Europe et la Sicile. La civilisation issue de ces conquêtes compte parmi les plus brillantes et la religion islamique compte désormais plus de trois cents millions d’adeptes. »

Histoire des arabes : de 1500 à nos jours de Eugene Rogan (traduit de l’anglais par Michel Bessières), Perrin, 2013.
Extrait de résumé éditeur : « Le printemps arabe a pris le monde par surprise. Quels sont les véritables enjeux de ces soulèvements ? D’où vient le poids des islamistes, réformateurs ou radicaux ? Quelles chances ont les partisans de la démocratie libérale de faire prévaloir leurs idées ? Pour mieux comprendre la dynamique de ces événements, Eugene Rogan propose une somme sans précédent sur l’histoire du monde arabe.
De la bataille de Marj Dabiq, en juillet 1516, ou les Ottomans écrasent l’empire mamelouk égyptien, à l’invasion de l’Irak par George W. Bush au nom de la lutte contre la tyrannie, en passant par l’expédition d’Egypte de Bonaparte, entreprise au nom des Lumières, les promesses des grandes puissances ont souvent eu des conséquences douloureuses pour les habitants de la région. Mais, montre l’auteur, les Arabes n’ont pas été les sujets passifs d’une marche au déclin continue ; leur histoire obéit à une dynamique vigoureuse dont les populations ont été les acteurs conscients. »

Les deux premiers ouvrages, ceux d’Hourani et Miquel, offrent une vision historique complète qui s’étend jusqu’au XXe siècle. L’ouvrage d’Eugene Rogan couvre uniquement la période moderne. Mais tous comportent une première section consacrée aux Arabes d’avant l’Islam, qui reste toutefois assez rudimentaire.


EurêkoiBibliothèque de l’Institut du monde arabe


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